SA/Rhodesian mercenary fight opens can of worms – Exclusive Part 1

SA/Rhodesian mercenary fight opens can of worms – Exclusive Part 1

Review & Mail Writer

A two -year long legal battle pitting former South African and Rhodesian mercenaries, playing out in South African courts, could throw significant light in events, people at the tail end of the war of liberation – or the Rhodesian Bush War in the late 1970s.

General Peter Walls is accused of having had prior knowledge of the infamous downing of a civilian plane; Rhodesian Forces were responsible for anthrax attacks on black people and Rhodesian some excursions in Mozambique ended ignominiously, while the settler forces were informed by “wrong theories”. Further, the Rhodesian army has been revealed to have been in a shambles, not professional hotshot, and relied on mass killings of blacks.

The High Court in Pretoria is hearing a case in which former soldiers are trading accusations on an abortive mission by the Rhodesian forces.

The parties  are  Brian  Carton-Barber  of  91  4th  Avenue,  Northmead  in  Benoni   near  Johannesburg,  and  Ian  Bate  of  17  Stableford  Road  in  Randpark  also  near  Johannesburg. 

Carton-Barber who is the Applicant,  is  a  former  South  African  mercenary  who  served  in  the  former  Rhodesian  Light  Infantry  under  command  of  the  Ian  Smith  regime.  At  the  time  of  the  incident  that  ultimately  led  to  the  court   case  he  was  a  lieutenant,  whilst  Bate,  the  Respondent,  was  the  RLI  commanding  officer  with  the  rank  of   lieutenant  colonel. 

Carton-Barber  is  the  nephew  of  Jack  Carton-Barber  who  became  famous  whilst  serving  in  Mike  Hoare’s  mercenary  army  that  served  in  the  Congo under the  direction  of  Moise  Tshombe.  Before  volunteering  for  service  under  Smith,  Carton-Barber  was  an  officer  in  the  South  African  Army  and  served  in  Angola  and  Namibia.  He joined Smith’s  forces  in  1977.

According  to  the  court  papers   Bate   ordered  him   to  participate  in  Operation  Inhibit.  This  was  in  1979  and  was  an  effort  designed  to  isolate  the  town  of  Malvernia  in  Mozambique.  The  plan  was  to   deny    facilities  to  ZANLA  forces.  From  the  Rhodesian  perspective  the  operation  carried  a  hoodoo,  for  not  only  was  the  operation  a  complete  failure  but  it  led  to  three  deaths  in  another  participating  unit,  the  Special  Air  Service.  The  court   documents  assert  that  Bate  was  furious  at  the  RLI  failure,  and  dismissed  Carton-Barber  from  the  regiment  on  the  pretext   of  his  having  displayed  cowardice  in  the  face  of  the  enemy.  The  same  documents  refute  this,  listing  a  serial  of  blunders  that  constituted  a  level  of   Rhodesian  military  incompetence  certainly  not  spoken  of   in  the  post  Chimurenga  books  written  by   and  read  by  former  Rhodesians.  Bate,  according  to  Carton-Barber,  was  central  to  this  incompetence,  but  chose  to  deflect   from  his  deficiencies  as  a  military  commander  by   laying  blame  on  a  junior  officer  (Carton-Barber)  instead.

Another  figure  listed  in  the  documents  as  not  being  the  brilliant  soldier  he  still  is  held  up  as,   is  Patrick  Armstrong  who  was  Bate’s  deputy  at  the  time  of  Operation  Inhibit.  Armstrong   supported Carton-Barber’s  dismissal  for  alleged  cowardice.   The  former  man  had  been  decorated   by  the  Smith  regime  through  being  made  an  Officer  of  the  Legion  of  Merit.  The  award  is  senior  to  the  bravery  award,  the  Bronze  Cross  of  Rhodesia,  but   the  RLI  history,  a  book  called  “The  Saints,”   copies  the  official  award  citation.  It   states  part  grounds  for  the  award  as  Armstrong’s  “superficial  but  painful”  wounding  by  a  few  pieces  of  plastic.  Armstrong  was  to  be  promoted  to  commanding  officer  of  the  Selous  Scouts.  At   the  time   of  both  the  award  and  promotion,  Armstrong  was  dating  a  daughter  of   the  Rhodesian  military  supremo,  Lieutenant  General  Peter   Walls.   The  couple  were  to  marry  and  now  reside  at  11  6th  Street,   Houghton  in  Johannesburg

In  Carton-Barber’s  submissions  to  the  court,  he   states  that  as  a  result  of  the  now   ignored  but  ignominious  defeat  of  the  Rhodesian  forces   on  the  outskirts  of   Chicualacuala,  that  a  number  of  RLI   troops  were  so  shattered   by  the  experience  as  to  mutiny.  Both  Bate  and  Armstrong  have  denied  this  under  oath,  but  the  statements  are  in  conflict   not  only  with  their   formal  admissions  that  the  troops  had  refused   orders,  but  with  the  Rhodesian  Defence  Act  and  its  successor  (the  Zimbabwe  Defence  Act).  

Both define mutiny  as  a  refusal  of  orders.  As  pointed  out  by  Carton-Barber,  both  pieces  of  legislation  require  senior  officers  to  suppress  mutiny,  something  no  one  in  the  RLI  nor  the  rest  of  the  Rhodesian  Army  saw   fit  to  do.  He  states  further  that  his  requests  for  a  court  martial  to  test  the  allegation  of  cowardice  in  the  face  of  the  enemy,  were  denied.  One  has  to  ask  what  the  effects   on  the  white  minority  should  have  been,  had  the  mutineers  been  charged  as  the  law  dictated?  In  other  words,  that  the  Rhodesian  Army  should  have  been  exposed  for  the  fraud  that  it  was?  Bate  has  expressed  that  Carton-Barber’s  dismissal  was  “in  the  interests  of  my  regiment.”  Carton-Barber  in  a  statement  to   Review  and  Mail  has  indicated  that  he  intends  asking  Bate  for  clarification  and  meaning  of  these  “interests”  when  the  court  matter  is  heard.

Although  these  military  events  occurred  a  long  time  ago,  they  are  not  without   legal  consequence  as  Carton-Barber  states  that  he  learned  of  broader  facts  only  recently.  It  was  this  fresh  knowledge  that  enabled  him  to  approach  the  courts.   His  posting  from  the  RLI  was  followed   by  one  to  Headquarters  Midlands  District  in  Gweru,  where  he  was  a  staff  and  not  a  field  operative.  Yet  it  was  the  very  nature  of  his  headquarters  duty  that  exposed  him  to  very  disturbing  developments  in  the  war.  Carton-Barber has  told  Review  &  Mail  that  although  it  took  years  for  him  to  “connect  all  the  dots,”  that  he  was  aware  of  the  levels  of  desperate  depravity   to  which  the  Rhodesian  regime  would  stoop  in  its  frustration  at  losing  the  war.

An  important  dimension  was  the  anthrax  pandemic  that  seized  rural  Zimbabwe  in  1979.   Many  observers  have  suspected  that  it  was  engineered  by  Smith’s  government,  but  little  in  the  way  of  first  hand  evidence  has  emerged.  Until now.  Carton-Barber  has  disclosed  to  Review  and  Mail  that  anthrax  investigators   have  misdirected  their  enquiries.  The  reason  is  that  these  enquiries  were  aimed  at  a  Rhodesian  Army  formation  called  Psychological  Operations,  or  Psyops.  This  body  inadvertently  has  been  confused  with  a  similarly  named  but  different   civilian  agency  called  Psychological  Action,  or  Psyac.

 It  was  Psyac,  according  to  Carton-Barber,  who  coordinated  the  spread  of  anthrax  spores  in  the  Tribal  Trust  Lands.  He  states  further  that  the  Rhodesian  Veterinary  Department  were  the  physical   cultivators  of  the  spores.  He  admits  that  he  cannot  speak  for  the  country  beyond   the  Headquarters  Midlands  District  zone  of   authority,  but  that  as  far  the  zone  itself  was  concerned,  that  light  civilian  type   aircraft   flying  from  Thornhill  Air  Force   Base  ferried  the  spores  to  target  destinations  within  the  zone

“I ought  to  know,”  he said,  “because  my  task  was  to  log  the  flights.”  He  says  that  the reason  for  this  biological  warfare  programme  was  firstly  to  create  a  massive  outbreak  of  anthrax  infections,  and  secondly   that  Psyac   leverage  of  the  media  could  bring   the  disease  spread   to  public  attention.  The  theory  was  that  intended  and  actual  guerrilla    incursions  to  rural  areas  then  would  be  upset  due  to  fear  of  the  disease.  “The point,” he  goes  on  to  say,  “was  the  fact  that  the  security  forces   had  lost  control  of  the  war.”

The  reason  why  he  has  included  these  facts   in  the  court  papers  is  to  present   the  culture  of  illegality  that  motivated  Smith  regime  action.  Allied  to  this  is  that  it   contextualizes  his  illegal  dismissal  from  the  RLI  as  also  impacting  on  the  illegal  condonation  of  mutiny  within  that  regiment.   Bate’s  papers  state  that  the  adjutant  general  of  the  Rhodesian  Army   supported  Carton-Barber’s  dismissal  from  field  command.  “I was given  no  opportunity  to  defend  myself,”   the  latter  tells  Review  and  Mail.

  “The army was following  its  own  shadowy  agenda  of  self  preservation  in  order  to  mislead  the  country  and  the  world.   What  happened  in  the  process  was  that  the  army  mislead  itself  into  believing  that  it  was  professional  and  hot  shot.  It wasn’t.  It was a shambles that  resorted  to   mass  murder  of  tribespeople. – R&M

Leave a Reply

Your email address will not be published.